¿Funcionan realmente las pruebas de detección de mentiras?

En febrero de 1994, el FBI arrestó a Aldrich Ames, quien había sido empleado de la CIA durante 31 años. Ames fue arrestado y acusado de espionaje. Él era un espía ruso. Durante nueve años, había pasado secretos a los rusos a cambio de más de 1,3 millones de dólares.

Sus actividades de espionaje habían comprometido docenas de operaciones de la CIA y el FBI. Peor aún, sus crímenes traicioneros habían llevado a la muerte de varios espías de la CIA y al encarcelamiento de muchos más.

Durante el tiempo que Aldrich Ames estuvo operando como espía ruso, la CIA lo había sometido dos veces a una prueba de detector de mentiras. Aunque no tiene una formación especial sobre cómo superar una prueba de detector de mentiras, Aldrich ha pasado en ambas ocasiones.

El polígrafo moderno, más conocido como la “prueba del detector de mentiras”, es un pequeño instrumento fascinante con una larga y controvertida historia. La primera versión de un instrumento de polígrafo se desarrolló en 1921 cuando John Larson modificó las mediciones de la respiración, la frecuencia cardíaca y la presión arterial que individualmente se habían mostrado prometedoras como medida de la mentira.

Los avances tecnológicos han continuado y el polígrafo moderno es ahora un sistema computarizado integrado de última generación que monitorea continuamente la presión arterial, la frecuencia cardíaca, la respiración y la transpiración.

La teoría detrás del polígrafo es que cuando las personas mienten, experimentan un estado emocional diferente que cuando dicen la verdad. Específicamente, se cree que cuando las personas mienten, especialmente en escenarios de alto riesgo como el interrogatorio policial, están ansiosos o temen que los descubran en una mentira. Cuando a los culpables se les hacen preguntas que revelarían su culpa (por ejemplo, ¿dónde estuvo usted el martes pasado?) Y mienten, el miedo a ser detectados hace que su sistema nervioso simpático se active más.

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Esta activación conduce a un aumento de la frecuencia cardíaca, la presión arterial, la respiración y la sudoración. Estos cambios son parte del sistema de lucha o huida que se activa cuando te asustas. Probablemente hayas sentido tu corazón latiendo con fuerza o tus palmas sudando ante el peligro, ya sea un perro vicioso, un jefe enojado o un examen próximo.

El polígrafo está diseñado para detectar estos cambios sutiles en las respuestas fisiológicas de una persona cuando miente. La idea general es que cuando una persona es honesta, sus respuestas fisiológicas permanecen estables ante el interrogatorio, mientras que el corazón del culpable se acelera. Uno de los procedimientos de polígrafo más comunes se llama prueba de preguntas de comparación (también conocida como prueba de preguntas de control). Al candidato se le hacen preguntas relativamente benignas como “¿Dónde vives?”. También se les hacen preguntas que son irrelevantes para el crimen, pero que probablemente desencadenarían una reacción emocional como “¿Alguna vez has dicho una mentira?” Luego se les hace preguntas sobre el presunto delito, como “¿Robaste los documentos?” La premisa de la prueba de la pregunta de comparación es que una persona culpable tendrá una respuesta fisiológica mucho más fuerte a la pregunta del crimen, a diferencia de una persona inocente.

El polígrafo se utiliza en investigaciones penales, aunque generalmente no es admisible como prueba en un juicio. También se utiliza como una herramienta de selección de empleo continua y previa a la contratación para muchos empleados federales que trabajan en puestos delicados, como agentes de la CIA y agentes del FBI. Las empresas privadas, sin embargo, no pueden obligar a sus empleados a realizar una prueba de polígrafo.

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Entonces, ¿el polígrafo realmente funciona? ¿Son correctos los resultados? Funciona la mayor parte del tiempo. Como regla general, cuando alguien miente, un polígrafo bien entrenado puede decirlo. Sin embargo, esto no es 100% exacto. La American Polygraph Association es la asociación líder mundial dedicada al uso de métodos científicos basados ​​en evidencia para evaluar la credibilidad. Es una organización cuyos miembros son en gran parte examinadores de polígrafo. Estiman que la precisión del polígrafo es del 87%. Es decir, en 87 de cada 100 casos, el polígrafo puede determinar con precisión si alguien está mintiendo o diciendo la verdad.

Suena bastante impresionante, pero es importante tener en cuenta que el polígrafo falla el 13% de las veces. El gobierno federal buscó una evaluación imparcial del polígrafo, por lo que encargó a la Academia Nacional de Ciencias que una investigación completa la precisión del polígrafo. En 2003, este gran equipo de científicos notables llegó a la conclusión de que el polígrafo era mucho menos preciso de lo que habían afirmado los examinadores del polígrafo. Algunos científicos han afirmado que la precisión podría estar más cerca del 75%. Este bajo rendimiento es la razón por la que los polígrafos no se utilizan como prueba en los juicios penales. Simplemente no se puede confiar en ellos.

Para una prueba más clara de que el polígrafo no es confiable, simplemente revise el caso de Alrich Ames mencionado en la parte superior de este artículo. Ames mintió en sus exámenes de polígrafo de la CIA y siempre lo logró. En este caso, la prueba del detector de mentiras falló. Cuando se le preguntó cómo pasó la prueba del polígrafo, Ames dijo que siguió el consejo de sus maestros rusos. Le dijeron: “Tranquilo, no te preocupes, no tienes nada que temer”. Los rusos sabían que el polígrafo estaba defectuoso. Sabían que esto solo era correcto si el candidato estaba preocupado y ansioso. Sabían que si Ames podía relajarse, pasaría.

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